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Theranos跌下神坛之后,Genalyte却依靠“滴血诊断”获得3600万美元D轮融资

刘露诗 2016-11-24 08:00

通过少量的血液,而非几大管的抽血,医学专家就可以完成几十种测试,十几分钟得出检测结果。听起来很熟悉,因为被全面曝光而跌下神坛的Theranos当年就是这样自我宣扬的。那么,这项技术彻底沦为天方夜谭了吗?


答案先放在最前面:它的潜力仍然存在。


有一家位于圣地亚哥的公司叫做Genalyte,早在Theranos横空出世之前就开始着手将这个技术变为现实。美国时间11月21日, 他们获得了3600万美元D轮融资,由著名科技投资公司Khosla Ventures和关注医疗投资的Redmile Group对冲基金领投。


现在看来,Genalyte会比声名狼藉的衰亡独角兽Theranos活得更久;但并不只是大型风投的最新大手笔投资证明了Genalyte更有生命力。与Theranos截然不同的是,Genalyte公司从来不打着“商业机密”的幌子来遮挡技术上的短板,因为他们拥有丰厚的医疗背景、发表了实打实的研究成果。


这家公司的愿景是,要把常规血检整个缩短成一个15分钟的无痛流程,可以直接在医生办公室等到结果,以此大大改变患者和医生的互动模式。


一朝成果展现,九年奠定基础


“我们故意决定要让公司保持轻巧的规模,专注攻克技术难题,直到一个问题解决才会考虑下一步发展。对于我们这种医疗技术公司,很大的一个战略错误就是急于扩张公司规模,关键技术却跟不上。”Genalyte的创始人、CEO Cary Gunn说道。


Gunn对这一点如此笃定,是因为他们的核心技术经过了长时间的打磨,公司业务就是在此基础上稳步发展起来的。他们花了9年的时间,运用公司专业的电子工程技术开发了一种专利硅片,称作“Maverick检测系统”,可以检测原油中的高分子。


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Maverick检测系统


而现在,他们已经开发出这种硅片技术的人体工程学潜力,欲通过必要的临床试验来争取美国食品和药物管理局认证。整个过程可能要花好几年,但早期的研究已经取得了良好成果。


11月12日,Genalyte公司在美国风湿病学会(ACR)年度会议上展示了两项临床试验进展,把使用Maverick检测系统的效果与标准实验室检测的诊断效果进行了对比。数据显示,“Maverick的血液检测结果与人们长期使用的血清测试结果高度吻合。”


光子传感系统,成就“滴血速测”


随着Theranos公司的技术疑点被引爆,人们不禁产生了一种疑问:一滴血完成多项精准检测的美好想法真的可能实现吗?从某种角度上来说,这个疑问有其道理。Gunn说,光靠扎手指采集到的血液很有限,其中掺入的伤口组织液和碎片占比很大,会对血液检测造成较强的干扰。为了在尽量少抽血的基础上保证结果的准确度,Genalyte公司的目标是“10滴血”完成检测。


Genalyte认为,10滴血足以稀释血液样本中的杂质。实际上,Maverick系统只用采集10微升血,就能激活一个硅片上的全部128个感应元件。Maverick的芯片上布有一系列的光子传感器,可以通过各种不同蛋白质或生物标记的特有机制来识别它们。“通过硅片,可以观察化学反应的发生,任何时候两种分子的结合都能被监测到。所以它几乎能适用于无数种检测。”


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Maverick设备上有多个硅片,每个硅片可以同时测量128种指标


仅需少量样本、多个传感元件可以平行检测不同成分,Maverick当然能够轻松实现15分钟出数据。同样,Maverick系统无需多余步骤来凸显某些重点研究的蛋白质,省去了常规检测中向样品添加反应试剂、加标记的麻烦。


“传感元件非常小,一个头发丝断面上可以放12个,”Gunn解释道,“这就意味着我们用很少量的蛋白质、很少量的血液就可以实现检测。”


由风湿疾病切入,诊断“去中心化”


技术已经能应用于DNA测序等测试场景,但Genalyte公司希望把它应用到另一项未解决的需求上,即蛋白质生物标志检测。他们的首要目标是风湿病研究,因为这个领域一直缺乏创新技术进展和企业支持。


对于患有系统性红斑狼疮、类风湿性关节炎等自体免疫疾病的患者来说,后续的一切治疗决定都是以血液常规检查为基础。但患者们面临的麻烦是,要拿到血检结果必须跑两趟。首先,患者因感觉不适而约见医生,这种不适可能是由感冒引起的,也可能是因为自免疫疾病发作;然后做抽血,回家等结果;几周时间之后,第二次约见医生拿检测结果,这才能开始制定治疗方案,病情可能已经耽误了好一段时间。


Gunn认为,虽然实验室的深度检测永远有存在的必要,但对于大多数此类常规检测,完全没必要让患者花两趟时间,为什么不能在医生办公室一次性完成呢?


Genalyte公司开拓性的技术是针对抗核抗体(ANAs)的检测。抗核抗体是人体免疫系统攻击自身正常细胞的一种产物,产生于数种自免疫疾病中。接下来,Genalyte还打算开发产品,来检测自免疫疾病是否处于发作期。


“我们会从风湿免疫学开始,但这仅仅是一个切入点,”Gunn说,“该来的最后都会来。医学诊断将不可避免地走向去中心化,不会永远由检测中心只手遮天;常规化验终有一天会成为医生使用的简单手段,拉近与患者的距离。”


确认检测潜力,吸取Theranos教训


Genalyte一步步取得了许多里程碑式的成果,靠的是自身的实力而非吹嘘。与之形成鲜明对比的,是看似业务相近的Theranos公司在聚光灯下“眼看他起高楼、眼看他楼塌了”。虽然Theranos的骗局已让不少人失去了对“滴血检测”的信心,但Genalyte公司有信心挽回人们对这一技术的信任,并分享了他们对Theranos的看法。


创始人Gunn表示,他们说“滴血检测”技术有潜力,是因为Genalyte已经证明了这一点。现在任何人走进Genalyte公司,从手指上挤一些血出来,十几分钟就可以出一堆检测。剩下的问题就是如何通过监管程序,并恰当地将产品商业化。


他还分享了Genalyte从Theranos闹剧中得到的领悟——一切诊断服务、乃至一切医疗服务,都应该以患者为中心,而不是以神化创始人为中心。当一家公司的宗旨是做有利患者的事,随之也就会做有利医生、医院及其他利益相关者的事,这才是创造一个强大商业架构的正确方式。


吸引硅谷投资,推动监管合规


Gunn表示,公司早期的融资来自于圣地亚哥的天使投资人,但随着产品逐渐通过市场验证,他们也就吸引了越来越多硅谷的投资者。同时他也透露,最新融资将用于完善公司的诊断技术,并推动首批检测技术实现FDA合规。


本次对Genalyte进行投资的Khosla Ventures和Redmile Group公司都曾参与到公司2015年的4400万美元C轮融资中。Genalyte至今的总融资金额为9180万美元。


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